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Temporada 2003-2004

La temporada del ascenso a lo más alto

Tras ser la sorpresa de la competición en la temporada anterior, al Bilbao Basket le tocaba convertirse en una auténtica realidad confirmando el buen hacer que marcaba su trayectoria. Para eso, el club realizó una apuesta ambiciosa alrededor de Txus Vidorreta y contrató a jugadores de entidad contrastada como Venson Hamilton, Jorge García o José Luis Maluenda. Pronto llegaron los resultados y, de nuevo, el equipo rojillo protagonizó un arranque de campaña espectacular sumando seis victorias de manera consecutiva, logrando mantenerse imbatido hasta el 24 de octubre, cuando el CAI Zaragoza le superó 98-89. Fue el inicio de una mala racha como visitante aunque, la fortaleza que mostraba en La Casilla, donde sólo fue superado por el Granada en toda la temporada, le mantuvo en los puestos de honor de la clasificación durante toda la primera vuelta. Ésta acabó con un parcial de 11-6, que le llevó a la tercera posición por detrás de un sorprendente Plasencia, del CAI y por delante de La Palma. Estos cuatro equipos serían los que acudirían al Pabellón Príncipe Felipe para disputar la Copa entre los días 31 de enero y 1 de febrero de 2004.

 

Un año más, le tocó a los bilbaínos vérselas con el anfitrión en semifinales, aunque esta vez saldría derrotado 98-92 ante los entrenados por Alfred Julbe. Fue un partido espectacular, delante de 9.000 personas, y que se tuvo que decidir en una agónica prórroga. El CAI jugaría la final contra el Plasencia, que había vencido en semifinales a La Palma (106-86). La Copa, finalmente, no se movería de Zaragoza al vencer los de Julbe 89-82 a los extremeños.

 

Era hora de volver a centrarse en la Liga y la cosa siguió como había terminado la primera vuelta, con una crisis de resultados fuera de Bilbao y manteniéndose intocables en La Casilla. Esto hizo que hasta la última jornada no se decidiera quién se proclamaba campeón de la liga regular. Plasencia y Granada amenazaban con conseguirlo y todo pasaba por el pabellón bilbaíno, donde se medían los extremeños y los pupilos de Vidorreta en una última jornada decisiva.
Fue un perfecto entrenamiento para lo que faltaba por venir en los play off y los rojillos no defraudaron consiguiendo una clara victoria (88-52). Esto le permitía contar con el factor cancha a favor durante todo el play off gracias a las 22 victorias cosechadas frente a las 12 derrotas. La gente empezaba a soñar con algo grande. En cuartos de final le tocó lidiar con el Ciudad de Huelva del ‘gordo’ Williams, Sergio Sánchez o Rogelio Legasa. Una eliminatoria que se tuvo que decidir en el quinto partido y donde el factor cancha resultó decisivo con un público de La Casilla completamente entregado a la causa:


-23-04-2004: Bilbao Basket-Ciudad de Huelva: 86-79
-25-04-2004: Bilbao Basket-Ciudad de Huelva: 79-71
-30-04-2004: Ciudad de Huelva-Bilbao Basket: 92-57
-02-05-2004: Ciudad de Huelva-Bilbao Basket: 77-71
-07-05-2004: Bilbao Basket-Ciudad de Huelva: 91-85

 

Tras esta agónica eliminatoria, a los de Vidorreta les tocó medirse al León Caja España, que había superado en la anterior ronda al Coinga Menorca también por 3-2. En ese equipo destacaban Ugonna Onyekwe, Warren Davis, Iker Urreizti o Julio González. Las semifinales quedarían marcadas por el primer partido disputado en La Casilla. Los de Ángel Jareño tomaron ese día una importante ventaja en la primera parte pero, espoleados por una afición entregada, los rojillos fueron capaces de dar la vuelta al partido, algo que dejó tocado anímicamente al equipo leonés, que quizá lo sufrió en el segundo partido. Ya en León, el equipo de Jareño quiso hacer valer su cancha para levantar la eliminatoria, pero el Bilbao Basket no les dio ninguna opción. Los hombres de Vidorreta, espoleados por un buen número de seguidores bilbaínos que se desplazaron hasta León, querían finiquitar el ascenso por la vía rápida y se mostraron tremendamente superiores desde el minuto uno hasta el cuarenta sin permitir que sus rivales entraran en el partido en ningún momento. Lo habían logrado. El Bilbao Basket entraba en la ACB por la puerta grande en un ya histórico 21 de mayo de 2004:

 

-14-05-2004: Bilbao Basket-León Caja España: 86-80
-16-05-2004: Bilbao Basket-León Caja España: 84-76
-21-05-2004: León Caja España-Bilbao Basket: 55-71


La noticia se recibió en la capital vizcaína como aquello que esperas durante mucho tiempo, como ese sueño que parecía utópico hacía sólo un par de años atrás y se convertía de pronto en realidad. Los jugadores y los técnicos ya habían hecho su trabajo, desde ese momento era labor de una última victoria en los despachos para conseguir cumplir con todos los requisitos necesarios para lograr la invitación a participar en la segunda mejor liga del mundo. Un partido que también se ganaría en ese movido verano de 2004.

 

Aún así, el equipo no había dicho su última palabra en la competición. Una vez conseguido el ascenso, faltaba por disputar la final de la liga LEB contra el otro equipo con billete a la ACB. Se trataba del Granada de Aaron Mc Ghee, Silas Mills y Ordín. Un equipazo que estaba obligado a jugarse el título en La Casilla al haberse ganado los de Vidorreta el factor cancha a favor en la liga regular. Los de Sergio Valdeolmillos ya sabían lo que era ganar en La Casilla, esa temporada, así que los rojillos no se confiaron en ningún momento y desde el primer cuarto, tomaron una importante ventaja que supieron rentabilizar dentro de un contexto festivo de un público que ya soñaba con medirse a los más grandes del baloncesto estatal. El Bilbao Basket ganó el campeonato por 85-81 y, a partir de entonces, se dio rienda suelta a la fiesta con la entrega de trofeos y fuegos de artificio incorporados dentro del pabellón. Otro día histórico. Otro más. Los jugadores que consiguieron la machada del ascenso a la ACB fueron Patrick Saenz de Ugarte, Jorge García, Lucho Fernández, Bryan Sallier, Iker López, Joseba Iglesias, Brian Howard, Venson Hamilton, José Luis Maluenda, Juanma Rodríguez, Ricardo Úriz y Javi Salgado. Como en las dos temporadas anteriores, el equipo técnico estaba formado por Txus Vidorreta, Rafa Pueyo y Alberto Ibeas.

 

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